Review del Prime 4, el sistema autónomo para DJs de Denon

A principios de este año Denon mostró en el NAMM de Los Angeles el Prime 4, un dispositivo todo en uno para DJs de 4 canales con el que la marca “premium” para DJs de InMusic sorprendió por su abultado listado de funciones y por contar con un precio bastante ajustado. Además es el primer dispositivo de este tipo que llega al mercado que realmente puede reproducir sobre 4 canales de forma interna y autónoma simultáneamente. La marca con este producto buscaba varios objetivos:

  • Posicionarse por delante de Pioneer DJ y su serie de dispositivos todo en uno de la gama XDJ, tratando de ofrecer un producto mucho más completo con un precio ligeramente mayor. 
  • Adaptar su ecosistema profesional Engine Prime a una máquina “todo en uno” que pudiera resultar interesante ën precio y características tanto a DJs de discomóviles, como a usuarios domésticos, algo que desde la adquisición de la marca por InMusic no se habían planteado.
  • Sustituir el MCX8000, un producto que fue lanzado en plena transición de la marca a la gerencia de InMusic y que además de los problemas iniciales que tuvo, nunca llegó a integrarse por completo en el entorno Engine Prime.

El dispositivo ha llegado al mercado más tarde de lo esperado, y concretamente al mercado español ha tardado todavía más, hasta finales de verano no ha llegado realmente a distribuirse con normalidad para lo esperado que ha sido el dispositivo y la gran expectación que ha levantado para muchos, especialmente para los que han dado por hecho que este aparato podría ayudar mucho a la marca para DJs de InMusic a lograr un mejor posicionamiento general de su gama Prime. 

¿Ha logrado Denon cumplir sus objetivos al lanzar este producto? A lo largo de este artículo trataremos de responder a esas cuestiones además de incluir los habituales detalles de nuestros análisis de hardware. 

El concepto del producto

He querido para esta review empezar de una manera distinta a otras dado que el Prime 4 desde que fue anunciado ha suscitado muchas dudas sobre lo que exactamente puede hacer y no, y dado que ha tardado bastante en llegar a comercializarse en España, probablemente haya mucha gente esperando respuestas a esas dudas a las que quizá no les interese todo el contenido. por tanto empezaré por explicar lo que és y lo que no el Prime 4 y lo que puede y no puede hacer, además de dar algunos detalles técnicos de cómo funciona por dentro para entenderlo mejor.

Lo que és y lo que puede hacer:

Prime 4 es un sistema todo en uno de 4 canales que permite pinchar música con hasta cuatro canciones a la vez siendo estas reproducidas internamente por el propio aparato y cargándolas desde uno de los dispositivos de almacenamiento conectados al aparato. Usando este modo de uso, a cada uno de los canales de reproducción se les puede aplicar 1 de los Sweep FX -efectos de inserción prefader, eliges 1 de entre 4 para todos los canales- y uno de los dos bancos de BPM FX disponibles -14 efectos postfader diferentes en cada uno de los bancos-. Adicionalmente el dispositivo permite conectar hasta cuatro dispositivos de reproducción externos -cuatro conexiones a nivel de línea, dos de ellas conmutables a phono– y sustituir con estos dispositivos externos cualquiera de los cuatro reproductores internos, pero ojo, al hacer esto sólo el Sweep FX de filtro estará disponible para fuentes externas y tampoco ninguno de los BPM FX no pueden usarse con fuentes externas. También el dispositivo permite conectar dos micros que funcionan a través de sus propios canales, pero ojo, porque sólo pueden emplear efectos de eco dispuestos exclusivamente para los micros, el resto de efectos del aparato no se pueden aplicar a los micros.

El dispositivo también se puede emplear como controlador, pero ojo, hay que tener en cuenta lo siguiente:

  • El dispositivo no puede usarse simultáneamente como controlador de un software y a la vez como controlador autónomo. Esto es una diferencia que cabe destacar ya que los dispositivos todo en uno de Pioneer sí permiten esto al usarse con Rekordbox en mode performance. Cuando lo pones en modo controlador se activa el modo MIDI del aparato y el interfaz interno de 8 entradas y salidas  puede usarlo cualquier ordenador -es todo auténtico class compliant- pero se desactivan totalmente los reproductores internos.
  • Sin embargo, y a diferencia también de los todo en uno de Pioneer, sí que puede conectarse en red con otros reproductores de la serie Prime de Denon. La interconexión aunque limitada es bastante útil, permite compartir dispositivos de almacenamiento, aunque no permite sincronizar la música del Prime 4 con la de un reproductor SC5000, por ejemplo.
  • El dispositivo por el momento no dispone de ningún mapeo oficial para usarse con ningún software, aunque por la red hay mapeos no oficiales para Virtual DJ y Traktor, y el usuario puede hacer su propio mapeo para estos programas sin muchas dificultades. No obstante sí que hay planeado un soporte oficial para Serato DJ y Virtual DJ, que además aprovecharán la gran pantalla táctil. En estos programas será posible también usar las funciones de control DVS. 

Al igual que otros muchos dispositivos de InMusic, el dispositivo está basado en una placa de desarrollo Radxa que emplea un SoC ARM Cortex corriendo una compilación de Linux y un software embebidos pensados específicamente para el dispositivo, con una tarjeta interna de audio class compliant con conversores AKM y un microcontrolador STM32F401 (basado en ARM también) para manejar el MIDI. Actualmente no puedo afirmar categóricamente que modelo de placa Radxa emplea con el SoC y la RAM exactos, pero puedo arriesgarme a especular que es el mismo empleado hasta ahora para la Akai MPC-X, que utiliza un Cortex A17 con 2gb de RAM, dado que todo el dispositivo está basado en otro desarrollo de InMusic: si os fijáis bien la forma externa del MPC-X es la misma que este aparato, cuenta con el mismo número de salidas independientes y con el mismo número de entradas de micrófono, la pantalla es exactamente la misma y también cuenta con las mismas opciones de conectividad en cuanto a puertos USB, lector de tarjetas SD y conector interno para disco SSD. Son probablemente también las mismas tripas del Akai Force. Incluso los tres productos, Force, MPC-X y Prime 4, tienen o han tenido un PVP similar -1.800€-.

No es tan extraño como pueda parecer que Denon o InMusic utilicen este tipo de tecnología, su rival Pioneer DJ lleva muchos años utilizando procesadores ARM en sus reproductores profesionales también con un software basado en Linux, la diferencia es que Pioneer DJ lo ha llevado bastante más en secreto por un sencillo detalle: los dispositivos de Denon DJ utilizan WiFi y por tanto deben obtener autorización de la agencia gubernamental norteamericana de emisiones electromagnéticas FCC para comercializarse, y a través de esa agencia se hicieron públicas las especificaciones de algunos de sus aparatos. 

Lo que no es y no puede hacer

A pesar de su aspecto el dispositivo no es lo mismo que unir una mesa X-1800 con dos SC5000 en una misma carcasa. Hay bastantes diferencias, una de ellas ya la hemos comentado y es la no disponibilidad de efectos para las fuentes de sonido externas. Otra de ellas es la frecuencia de muestreo a la que trabaja, mientras que los otros dispositivos de Denon funcionan a 24 bits y 96 kHz, este funciona a 24 bits y 44.1 kHz, aunque como explicaré más tarde, no es algo que afecte para nada de manera dramática al sonido final que nos brinda el aparato, no al menos cuando lo usamos únicamente con los 4 reproductores internos del aparato. 

Otra diferencia con los reproductores SC5000 está en los jogs. Mucha gente cree que simplemente son más pequeños, y que mantienen el mismo tipo de iluminación externa y la pantalla a todo color del centro, pero hay una importante diferencia: no tienen ajuste de tensión. Y mientras algunos pueden ver esto como algo negativo, yo personalmente al final no estoy del todo de acuerdo con ese punto de vista. No lo considero negativo porque el mecanismo de ajuste de tensión que emplean los SC5000 se ha demostrado que con el tiempo puede terminar teniendo algo de desgaste y la tensión a lo largo del giro del jog resulta no siendo homogénea; es algo que no ha ocurrido en todas las unidades que se han vendido del SC5000, pero sí que ha habido suficientes quejas al respecto -especialmente parece que esto sucedió con las primeras unidades vendidas- para que ahora se comente y se valore su ausencia en el Prime 4. Al prescindir de esto se reducen costes y se elimina algo que quizá tenga posibilidad de degradarse bajo algunas circunstancias, y como tampoco es un jog de gran tamaño pensado para filigranas de scratch, tampoco vamos echar esto de menos mucho.

Otra función que la gente piensa que está disponible en el controlador es la de poder copiar contenido de pendrives o tarjetas SD al disco duro interno que se puede instalar opcionalmente. Esta función no existe si no se realiza con la ayuda de un ordenador, es necesario conectar el Prime 4 a un ordenador y entonces todo el almacenamiento del aparato aparece en nuestro ordenador como unidades conectadas directamente y se pueden mover entre ellas los contenidos. Dado que otros dispositivos de InMusic sí permiten copiar contenido al almacenamiento interno sin emplear una máquina adicional, es posible que en un futuro se pueda llevar a cabo esta operación con el software interno del Prime 4, pero por ahora no se puede. Tampoco se puede cargar contenido desde un móvil o tablet, pero esto es algo probablemente mucho menos importante, aunque algo también debe estar planeando InMusic cuando en su documentación del Prime 4 comentan que esto “No es posible en este momento” y además en uno de los esquemas de conexiones aparece indicado que se pueden usar los puertos para conectar móviles o tablets.

Finalmente, el Prime 4 no reproduce vídeo, y me resulta extraño tener que decir esto pero en algunos foros he observado algo de confusión por parte de gente que se había hecho cierto lío con el producto al ver por una parte la gran pantalla a todo color con la que cuenta y haber leído en alguna parte algo sobre la compatibilidad con Resolume, un conocido software para Video Jockeys. Lo explicaré detalladamente más adelante, pero el aparato ni puede reproducir ni tampoco ofrecer previsualizaciones de vídeo en su pantalla. 

Y ahora que hemos dejado claro para lo que sirve y para lo que no la Prime 4, veamos qué tal está construido este aparato y qué tal cumple con sus funciones.

Construcción y controles

El Prime 4 sigue la línea de diseño industrial marcada hace tiempo por Denon para la serie Prime, con lo que tenemos un dispositivo fabricado en metal para toda la parte superior de la carcasa externa, y ABS para la parte inferior, todo ello en negro mate y gris oscuro. La parte superior de metal tiene la tornillería de gran tamaño visible, marca de la casa para la serie Prime, y botones con una potente iluminación blanca y verde -verde es el color de la marca actualmente-. Toda la parte superior da una muy buena sensación de robustez. La parte inferior en ABS tiene una forma trapezoidal que hace que realmente sólo toques el plástico si intencionadamente le “metes mano” al aparato por debajo.

Respecto a los botones, cabe decir que en general son todos bastante duros, es complicado hacer pulsaciones accidentales, e incluso alguno hasta quizá demasiado duro. Los encoders son como los empleados en los SC5000, rematados con pintura metalizada brillante, los tenemos tanto para navegar por la librería musical como para establecer loops automáticos en cada deck. Los faders de la Prime 4 me han gustado bastante, son a mi juicio mejores que los de la X1800, tienen mayor tensión a la vez que un tacto suave al moverlos, mientras que el crossfader es el mismo que el de la X1800, el conocido Flex Fader de Denon que es apropiado tanto para mezcla como para scratch y además puede ser reemplazado por el usuario de manera sencilla. De todos modos a pesar de ser el Flex Fader, por el momento la Prime 4 carece de la posibilidad de ajustar el cut-in del crossfader como sí puede hacerse en la X1800, esperemos que en alguna actualización de firmware se introduzca esta posibilidad. Los potenciómetros son también idénticos a los de la X1800, aunque observamos al mirar el layout de la parte central una clara diferencia también con la mesa de Denon: los Sweep FX y el filtro no están separados en dos controles independientes, siendo el filtro ahora uno de los Sweep FX seleccionables. Finalmente en el área de mezcla hay que destacar positivamente las bondades del metering, contamos con un vúmetros de 10 segmentos de gran tamaño en cada canal, y uno doble también de 10 segmentos para el master. La iluminación de los vúmetros es sencillamente magnífica en cuanto a brillo y respuesta, marcando además los picos momentáneamente. 

En los laterales de la parte superior tenemos encoders y botones para controlar los efectos, son encoders sin pasos, de rotación suaves y cada encoder está acompañado de una pequeña pantalla OLED con un botón debajo. En cada pantalla podemos ver parámetros del efecto elegido. Estos encoders con pequeñas pantallas están directamente tomados de otro producto de InMusic mencionado antes, el Akai Force. Aunque los encoders tienen una rotación muy suave y las pantallas un brillo que facilita su lectura, la forma en que están montados genera un pequeño problema de visualización de las pantallitas si ubicamos el Prime 4 en una posición de uso algo elevada, el alto perfil de los encoders las tapa ligeramente. 

Los pads multifunción dispuestos a cada lado del Prime 4 en la parte inferior no son los más grandes que encontrarás en este tipo de productos, pero tienen una respuesta adecuada. Son auténticos pads, y no “boto-pads” como los empleados por el SC5000. La solución que ha dado Denon para que no se disparen por roces accidentales ha sido elevar el umbral de respuesta de los pads haciendo necesaria la fuerza de una pulsación intencionada para dispararlos. Está bastante bien ajustado este umbral. Los botones de cambio de función de los pads son de goma blanda, probablemente formen parte de la misma matriz de goma que los pads, y aunque no están mal hubiera preferido botones de plástico duro. 

La pantalla principal del Prime 4 es prácticamente lo mismo que tener una tableta multitáctil tumbada en la parte superior del dispositivo. La pantalla está anclada en la parte inferior al Prime 4 y es basculante, tiene detrás una pieza metálica desplegable para fijar la altura apoyando esta pieza sobre unas muescas en la parte trasera. Apoyando la pantalla en las posiciones menos elevadas esta se asienta firmemente, aunque en las posiciones de mayor inclinación la pantalla oscila un poquito al usarse; tampoco es algo dramático. La pantalla es de 10,1 pulgadas, mucho más que suficiente para todo lo que debe mostrar a un tamaño más que correcto y aunque desconozco su resolución exacta muestra todo con una definición fantástica; se puede regular su brillo al gusto de cada uno, aunque el ajuste de brillo es el mismo para esta pantalla como para las de los jogwheels. El Prime 4 trae junto con los cables y manuales y protector de plástico rígido con fieltro en su interior para poner a la pantalla en transportes o cuando no vaya a usarse por largo tiempo, es un detalle de agradecer. 

Los jogwheels merecen una buena descripción. Son más grandes de lo que parece en las fotos, ya que en las fotos al verlos dentro del gran tamaño del cuerpo del Prime 4  -728x495x103mm- parecen más pequeños de lo que son. Son efectivamente más pequeños que los de un SC5000, por describirlos sin soltar la fría cifra de las medidas, su parte superior “palpable” tiene un diámetro aproximadamente 1cm mayor que un típico CD. Son capacitivos, de giro suave y pesado, y cogen bastante inercia. En el centro tienen una pantalla a todo color idéntica a la de los SC5000 donde podemos ver el indicador de “giro virtual”, artwork de la canción en reproducción e información sobre el tamaño del loop activo. Al igual que en los SC5000 podemos sustituir el artwork de la canción por una imagen o logo de nuestra elección, para dar un toque más visualmente personalizado a nuestro equipo. Siguiendo con las cualidades visuales, tienen al igual que en los SC5000 un aro de iluminación en el borde que es de color personalizable y que además nos avisará cuando la pista esté terminando (parpadea en rojo y blanco) y también pueden configurarse para que se iluminen en blanco cuando la canción de ese deck no está “en el aire”. Los jogs tienen mucha precisión y su respuesta es instantánea, además de que se pueden ajustar para que den mayor o menor respuesta con el mismo movimiento. A pesar de ello los aficionados al scratch encontrarán que deben usarlos con extremado cuidado para hacer trucos con ellos, ya que el exceso de inercia que tienen te obliga y mucho a ello, incluso algunos trucos rápidos y complejos diría que sencillamente no pueden hacerse. Esta cuestión se debe a la forma en que está programado el software interno del Prime 4, ya que cuando lanzas hacia atrás el jog para hacer algunas técnicas de scratch no reinicia la reproducción hasta que no está completamente parado en lugar de ignorar la inercia del jog unos milisegundos después. Lo curioso es que si mapeas el jog en algún software, ahí sí que reacciona ignorando la inercia y sí se puede usar para muchísimos más trucos de scratch. He enviado unas sugerencias a Denon indicando que si incluyeran una opción para elegir qué tipo de respuesta quiere el usuario tener del jog mejoraría muchísimo su uso. 

Conexiones

En la parte trasera están la mayoría de conexiones del aparato, teniendo 3 pares de salidas XLR -Master, Booth y segunda zona –luego explicaré esto último- , una salida master alternativa en formato RCA, y cuatro entradas RCA a nivel de línea conmutables a Phono par la 3 y 4 -el interruptor está detrás, algo incómodo de operar desde delante aunque no imposible-, y dos entradas de micro en formato combo jack/XLR. Contamos también con dos conexiones USB 3.0 tipo A para dispositivos de almacenamiento, y una conexión USB 3.0 tipo B para conectar el dispositivo a un ordenador. El dispositivo tiene una fuente de alimentación interna, con lo que en el panel trasero tenemos también el conector IEC para el cable de alimentación. 

En el panel frontal contamos con dos salidas de auriculares en los dos tamaños habituales de jack, y en la parte superior derecha tenemos dos puertos USB 2.0 con tapas de goma para más dispositivos de almacenamiento y una ranura con tapadera para tarjetas SD. En la parte inferior del Prime 4 -tendrás que darle la vuelta para acceder- hay una tapa para acceder al hueco y la conexión SATA para el disco duro opcional que le puedes instalar. Puedes conectar tanto discos duros de 2.5” mecánicos como SD, aunque InMusic recomienda discos SSD si van a ser de gran tamaño. Hay que destacar que aunque el aparato disponga de conector SATA, en realidad las placas Radxa que utiliza InMusic para sus dispositivos no emplean un conector SATA “real” si no en realidad un puente USB-SATA.

He hecho algunas pruebas de rendimiento a la capacidad de gestionar el almacenamiento del Prime 4 empleando el software Blackmagic Disk Speed Test y estos son los resultados obtenidos:

  • Pendrive USB 3.0 Sandisk Ultra de 16gb conectado al puerto USB 2.0 de la parte superior: 17.1mb/s en escritura y 37.7mb/s en lectura.
  • Pendrive USB 2.0 genérico de 16gb conectado al puerto USB 2.0 de la parte superior: 6.1mb/s en escritura y 17.9mb/s en lectura
  • Pendrive USB 3.0 Sandisk Ultra de 16gb conectado al puerto USB 3.0 de la parte posterior: 26.8mb/s en escritura y 129.7mb/s en lectura.
  • Disco duro SSD Sandisk de 240gb conectado al puerto USB 2.0 de la parte superior: 38.1 mb/s de escritura y 38.5mb/s de lectura.
  • Disco duro SSD Sandisk de 240gb conectado al puerto USB 3.0 de la parte posterior: 178.4 mb/s de escritura y 258.9mb/s de lectura. 
  • Disco duro SSD Kingston de 500gb conectado al puerto USB 2.0 de la parte superior: 38.7mb/s en escritura y 39.0mb/s en lectura.
  • Disco duro SSD Kingston de 500gb conectado al puerto USB 3.0 de la parte posterior: 38.0mb/s en escritura y 35.4mb/s en lectura.
  • Disco duro mecánico Samsung de 1Tb conectado al puerto SATA interno: 103.4mb/s en escritura y 107.8mb/s en lectura
  • Disco duro SSD Kingston de 240gb conectado al puerto SATA interno: 305mb/s en escritura y 350mb/s en lectura

Siempre se realizaron las pruebas con 1gb de datos. El disco duro de Sandisk se conectó usando un adaptador SATA-USB de Seagate. El disco duro Kingston se conectó a los puertos USB empleando un adaptador SATA-USB comercializado por la marca Tooq. 

Las pruebas con el disco duro Kingston y el adaptador de Tooq llaman mucho la atención por el bajo rendimiento, así que las repetí conectando el disco duro con el adaptador a un ordenador, donde daban unos resultados muchísimo más altos, esto me hace pensar que el Prime 4 tiene algún problema de compatibilidad con algunos adaptadores, algo que aunque no es especialmente grave porque a fin de cuentas puede leer y escribir en el dispositivo, lo hace una velocidad muy baja. Esto no es algo realmente significativo, porque el mismo adaptador SATA-USB de Seagate que en estas pruebas funciona tan bien, en varios dispositivos de la marca Pioneer DJ no funciona o funciona con errores, así que cada marca tiene sus propios asuntos con las compatibilidades.

El rendimiento más espectacular obviamente viene instalando un SSD interno, lo cual indica que es bastante apropiado instalar este almacenamiento opcional en el aparato, más aún hoy en día con la bajada tan espectacular de precio que han tenido los SSD. 

No pude realizar pruebas de rendimiento con tarjeta SD porque es el único tipo de dispositivo que al poner el Prime 4 en modo controlador no aparece en el ordenador como dispositivo de almacenamiento conectado, desconozco el motivo. 

Preparación y análisis de la música

El Prime 4 ha mejorado tanto internamente como en su software complementario Engine Prime la forma de preparar la música, y esto ha sido por una estrategia muy acertada por parte de Denon. Básicamente Denon a pesar de sus aspiraciones por progresar en el mercado, es sabedor de que actualmente tiene una penetración en el mercado muchísimo más baja que su competidor Pioneer DJ en la gama alta de hardware, así como también son conscientes de la elevadísima implantación de programas como Traktor o Serato. Así pues, el software Engine Prime es capaz de importar contenido de las librerías musicales de Traktor, Serato y Rekordbox, así como la clásica capacidad de importar la biblioteca de iTunes. Además el propio Prime 4 cuenta también con la capacidad de importar la librería musical de Rekordbox que el aparato pueda encontrar en cualquier dispositivo de almacenamiento que se conecte o inserte en el aparato, importa playlists, puntos de hotcue y puntos de loop. A pesar de estas facultades de importación, tanto el Prime 4 como el software Engine Prime necesitan analizar igualmente la música para dibujar las formas de onda y establecer los grids de las canciones, esto es información que no pueden interpretar de otras librerías musicales. 

En líneas generales se puede afirmar que Engine Prime es bastante ágil analizando música y no comete demasiados errores al posicionar grids, ¿más o menos que Rekordbox, su principal competidor? No puedo afirmar si más o menos, tendría que hacer una análisis con miles de canciones usando las dos plataformas y cotejar resultados, me temo que es una labor muy ardua para este tipo de reportaje, así que me limitaré a decir que su capacidad de análisis es satisfactoria, que es la impresión que me ha transmitido con el tipo de música que le puse a analizar.

Dentro de lo que son las funciones internas de organización de música del Prime 4, se ha mejorado una cuestión que ya se mencionó cuando salió el SC5000, y es que ahora ya se pueden crear Playlists desde el propio aparato, esto antes era imposible y lo considero bastante interesante. 

Respecto a qué tipos de archivo puede manejar y cómo deben estar formateados los soportes, el Prime 4 comparte las mismas características que el SC5000/M y que son bastante completas:

  • Archivos WAV, AIFF, MP3, MP4, M4A, AAC, OGG, FLAC y ALAC.
  • Resoluciones de 16 a 32 bits y frecuencias de muestreo de 44 a 192khz.
  • Soportes formateados en FAT32, exFAT. Denon recomienda usar FAT32. 

Compatibilidad extendida: software de control visual y servicios de streaming

Uno de los puntos fuertes de la actual campaña de expansión de Denon es la integración de diversas formas de comunicación con software profesional para el manejo de iluminación, pirotécnica y vídeo en espectáculos en directo. Por el momento la compañía ha tirado por tres rumbos distintos, que son la integración con el software de iluminación Soundswitch, con el software de sincronía profesional Timecode Sync, y con el software de vídeo en directo Resolume -sólo con la versión Arena-. 

Con Soundswitch puede hacer alguna prueba y aunque me costó hacer que el Prime 4 fuera reconocido por el software, al final logré enlazar ambos programas. Debo decir antes de nada que cuando hice estas pruebas con SoundSwitch estaba usando una versión beta del último firmware, lo cual pudo causar el problema inicial que tuve. Este problema básicamente era que no conseguí con dos ordenadores y sistemas operativos diferentes -macOS y Windows 10- que el software se enlazara con el Prime 4 usando el método básico de conexión, que consiste en conectar directamente con un cable de red el Prime 4 con el ordenador en el que corre Soundswitch. Sí pude conseguirlo empleando un método alternativo que ofrece Soundswitch, y es conectando el Prime 4 a un router, y luego conectando el ordenador de forma inalámbrica al router. Una vez Soundswitch puede “ver” el Prime 4 lo cierto es que todo funciona sobre ruedas.

Con Resolume también pude probar la integración del Prime 4 gracias a que se puede usar en modo de demostración por tiempo indefinido. Resolume reconoció inmediatamente el Prime 4 -en esto no hubo problema alguno- y automáticamente aparecen unos nuevos controles donde aparecen representados los 4 decks del Prime 4, en esos controles podemos ver si alguno de los decks está reproduciendo música, el título de la canción y el tiempo transcurrido o restante de la pista. La integración con Resolume consiste en poder asignar cualquiera de las canciones que reproduzcamos con el Prime 4 a vídeos que tengamos en la librería de Resolume, de forma que cuando se reproduzca la canción se reproducirá automáticamente el vídeo asignado. Aunque en alguna ocasión el vídeo al reproducirse tuvo algún pequeño salto, lo achaco a la poca calidad de mi red doméstica.

Con Timecode Sync no pude realizar ninguna prueba, en la web de Denon se regala un mes de prueba al registrar una Prime 4, pero por mucho que intenté solicitar un código para el mes de prueba, un fallo en la web que el soporte técnico no pudo solucionar me impidió obtener el código. Puesto que no iba a pagar los 60$ al mes que cuesta la suscripción al servicio, no he podido probarlo.  

Respecto a la integración con servicios de streaming, en el momento de escribir este artículo el Prime 4 ya era compatible con Tidal y además te regalan 3 meses de una cuenta Hi-Fi -con este cupón no hubo problemas en la web de Denon-, que permite reproducir la música sin pérdidas gracias a que se emplea compresión FLAC. Para acceder a esta integración, en el momento de escribir el artículo es necesario instalar una versión beta del firmware 1.4. A pesar de ser necesario este firmware beta la integración no plantea ningún problema en el funcionamiento, una vez configurada la cuenta de Tidal en el Prime 4 -necesitas conectarlo un momento a un ordenador- simplemente con tocar en el icono del pendrive en la esquina superior izquierda de la pantalla, el sistema pasa a emplear Tidal como librería en lugar del dispositivo de almacenamiento que tengamos conectado. El aparato se puede conectar a Tidal tanto por Wifi como por ethernet, y recomiendo encarecidamente hacerlo por ethernet, ya que hasta que no descarga la canción entera no permite reproducirla. Al usar Tidal no se aprecia ninguna reducción de la calidad de sonido del streaming, lo cual es fantástico, pero como punto negativo debo decir que las funciones de grabación de la sesión se desactivan al usar este servicio. Finalmente indicar que está anunciada también la compatibilidad con Beatport Link y Soundcloud, pero a día de hoy todavía no ha llegado ni tampoco Denon ha informado de una fecha estimada para que estos servicios se integren. 

En uso

Bien, ya hemos descrito bastante adecuadamente todas las funciones y características del Prime 4, así que es hora de ver qué tal se desenvuelve usándolo para lo que se pretende que sea su función principal: poner música con el dispositivo.

Y empezaré hablando de la interfaz gráfica de usuario, que es lo que vemos en la enorme pantalla táctil. La principal diferencia con el SC5000 es que en el modo de visualización de las formas de onda no contamos con los accesos directos a las diversas áreas de la librería -playlists, crates, navegador de archivos…-, este sacrificio se ha hecho para dejar espacio a  las formas de onda en detalle de los 4 decks así como una forma de onda global de las canciones enteras. Por defecto las formas de onda se ven en vertical, teniendo en el centro un espacio para visualizar las canciones de la playlist que estamos usando en este momento y que podemos cargar simplemente haciendo con el dedo un gesto de deslizar hacia un lado u otro. Podemos cambiar la posición de las formas de onda y verlas en horizontal si instalamos la beta del firmware 1.4, aunque en este formato sólo pueden verse 2 formas de onda en detalle bajo las 4 globales, y debemos alternar entre ver las de los decks 1 y 2, o las del 3 y 4. La visualización horizontal de este nuevo firmware sí que tienen en el lateral izquierdo los accesos directos a la librería. 

Si cambiamos de modo de visualización al modo librería, tenemos una versión en gran tamaño de lo mismo que veíamos en el SC5000/M, nada ha cambiado aquí. Bueno, una cosa sí que ha mejorado mucho con el aumento de tamaño y es el teclado virtual de la pantalla táctil para realizar búsquedas, que gracias al nuevo tamaño es muy cómodo de usar. De todos modos si no te gusta siempre puedes conectar un teclado USB y tenerlo en un lateral del aparato. 

Respecto a los gestos que se han introducido en la interfaz táctil, debo decir que son útiles, pero hay que acostumbrarse a ellos. El mismo gesto de deslizar a un lado u otro una canción al navegar por el modo librería o por el modo de reproducción, tiene una función distinta. Si en el modo librería hacemos el gesto de deslizar el dedo a la derecha mientra tocamos un tema, lo enviamos a cargar y después debemos elegir en qué deck, mientras que si lo hacemos a la izquierda lo enviamos a la lista de preparación. En el modo de reproducción, donde tenemos acceso a la playlist actual en el centro de la pantalla, hacer el gesto de deslizar a la derecha carga el tema en los decks 3 o 4 -el que tengamos activo en los controles físicos- mientras que el deslizamiento a la izquierda lo manda a los decks 1 o 2. No es especialmente complicado pero más de uno se va a liar con los gestos hasta acostumbrarse, aunque de todos modos para evitar liarse con los gestos siempre se puede recurrir a los controles físicos. Finalmente seguimos contando con el curioso gesto de pinchar o estirar con los dedos la forma de onda directamente en la pantalla para acercar o alejar el zoom de visualización, algo que personalmente me encanta. 

Con las canciones ya sonando, podría decirse que los controles físicos no ofrecen nada extraño, incluso se ha mejorado alguna cuestión respecto a lo que conocimos hace tiempo del SC5000/M. Por ejemplo para desactivar el Sync podemos elegir entre hacer una simple pulsación en el botón u obligarnos a hacer la pulsación combinada de Shift+Sync. La edición del grid de la canción se puede hacer en tiempo real con la canción cargada mientras suena otra simplemente pulsando un botón. Sigue siendo necesario para cambiar el rango del pitch hacer una combinación de Shift+Pitchbend, pero ahora es más fácil acordarse porque el botón de Shift está justo debajo de los de pitchbend. Las funciones de cambio de tonalidad y sincronía automática de la tonalidad que se introdujeron este año para el SC5000/M están también presentes en el Prime 4 desde el principio, y la función está serigrafiada como función secundaria en el botón de Key Lock, con lo cual tampoco te vas a olvidar que se activa desde ahí. Y ya que nombramos esta función decir que seguimos contando en el Prime 4 con los algoritmos de timestretch de cambio y bloqueo de tonalidad que tan bien suenan y que a mi parecer le dan sopa con ondas al famoso “Master Tempo” de Pioneer DJ. 

En los controles de mezcla todo está en orden, una de las cosas más interesantes es la posibilidad de ajustar los cortes de la ecualización en las frecuencias que quieras así como poder también ajustar el volumen del efecto Noise y la resonancia del filtro, funciones habituales únicamente en equipos de gama alta y que son de agradecer encontrar aquí. Quizá la única pega que le puedo poner a los controles de mezcla es que hay que ser bastante “fino” con ellos, ya que los potenciómetros, al igual que con cualquier mesa digital tienen una zona muerta al principio y final del recorrido, y aquí es un poco amplia, con lo que realmente estás llegando al mínimo y al máximo de cada parámetro antes de lo que parece.

Los controles de efectos y la forma en que están dispuestos me han gustado salvo por lo comentado anteriormente, dependiendo de la altura a la que te guste tener el equipo los propios controles pueden taparte parte de la visión de las pantallas con parámetros. Los efectos de Denon no están mal, tienen su personalidad propia como los que monta Pioneer en sus mesas, y tendrás que buscar los ajustes con los que te gusta usarlos. Al  principio muchos de los efectos parecen bastante exagerados y tienes que buscar puntos en los que usarlos de forma sutil con tu música, es en ese momento cuando empiezas a encotrarles auténtica utilidad. Me gustaría recalcar que es una pena que no se puedan usar con dispositivos externos, es para mi quizá la pega más grande que se le puede poner a este equipo, y la que a lo mejor condiciona la compra para algunas personas ya que si tienes intención de usar el equipo con fuentes externas de sonido de forma frecuente y te gusta usar efectos, estarás obligado a comprar un módulo de efectos adicional. Sólo el filtro está disponible, y aunque viene bien para mezclar -yo de hecho encuentro imprescindible el filtro- sería magnífico contar con el resto de efectos. Además creo que es algo que no va a cambiar con actualizaciones de firmware. 

En general el sonido resultante que ofrece el Prime 4 es excelente para el precio que tiene, con especial mención a la pegada que saca en graves y la claridad en medios. Si hay alguna pega al sonido sería más al que ofrece al hacer algunas manipulaciones sobre la música, concretamente al hacer scratch, es probable que no sea uno de los mejores sonidos de scratch y que quizá aquí se ha reducido un poco la capacidad de proceso, aunque ni es un mal sonido ni tampoco este es un equipo pensado para el scratch. Haciendo mezcla de club normal el equipo es más que capaz de ofrecer un buen sonido, adecuado para todo tipo de situaciones. Las grabaciones que realiza la Prime 4 con su función interna de grabador suenan muy bien, y se realizan a 24 bits y 44kHz, os aseguro que no he echado para nada de menos mi grabadora digital Tascam. 

Al respecto del rendimiento del aparato en las pruebas que he realizado no he tenido ningún cuelgue total del producto , y eso que gran parte del tiempo usé una versión beta del firmware y lo he tenido reproduciendo música al tiempo que analizaba, le he extraído los pendrive mientras reproducía… le he hecho perrerías a ver por donde fallaba. El “fallo” más grave que tuve, que se repitió un par de veces, fue que a pesar de no perder nunca el sonido me desaparecía la forma de onda de un deck, y creo que estaba más relacionado con un problema de lectura o escritura de esa información en el pendrive que estaba usando. 

El sistema de la segunda zona de reproducción no lo entendía muy bien al principio, después me di cuenta de que en realidad tiene utilidad sólo para eventos en los que hay dos espacios o distintos. La idea es sacrificar un deck de los cuatro disponibles -el que quieras, lo elige el usuario- para que a través de ese deck se reproduzca de forma automática y autónoma una playlist. Es una idea interesante para discomóviles que tengan que atender un evento en el que haya una zona de baile y una  segunda zona que pueda funcionar con algo de ambientación musical sin requerir un DJ. La salida física de la segunda zona es también una conexión XLR igual que la salida principal y cuenta con su propio ajuste de volumen, graves y agudos. Funciona sin sobresaltos. 

Integración futura con software DJ

Debo decir que gracias a alguien que no sé si puedo mencionar, tuve acceso a la beta privada del mapeo oficial para Virtual DJ que va a salir dentro de poco y aunque al mapeo creo que le queda para estar finalizado puesto que no aprovechaba la pantalla táctil, en general funcionaba muy bien. También hay que indicar que aunque el aparato se puede mapear por MIDI con cualquier programa, es necesario el conocimiento a nivel de desarrollo de determinadas funciones que sólo son alcanzables mediante comandos por SysEx, lo cual me hace pensar que los mapeos oficiales que surjan para este aparato van a ser de largo mucho mejores que los hechos por aficionados. 

Con Serato DJ Pro lamentablemente no he podido probar nada, aunque me consta que la integración del dispositivo está en desarrollo -entre otras cosas porque en el mapeo de Virtual DJ se hace referencia a unos comandos de Serato- y hay un rumor de que una actualización de Serato que llegará en Halloween será la que haga compatible el dispositivo, aunque repito, no es más que un rumor en redes. La máxima expectación que hay entre mucha gente es si la gran pantalla táctil del aparato podrá ser aprovechada por Serato o por Virtual DJ para las funciones de vídeo de este programa, más concretamente previsualizar vídeo en la pantalla. Esto no es algo imposible, el controlador Reloop Touch con pantalla táctil a color de 7” ya ofrecía esta posibilidad usándose con Virtual DJ, así que portar la función al Prime 4 no debe ser imposible. 

Conclusiones

Desde que Denon DJ comenzó su “reinicio” como marca de productos de alta gama para DJs, el Prime 4 es probablemente el mejor producto que han lanzado. Los anteriores productos ofrecían ya un buen puñado de características técnicas junto con un precio altamente competitivo que hacían que los clientes de Pioneer DJ, principal marca con la que pretenden rivalizar, tuvieran oportunidad de plantearse la posibilidad de mirar hacia otro lado y encontrar algo con lo que sentirse a gusto invirtiendo menos dinero. Ahora con el Prime 4 directamente han lanzado un producto que sencillamente no tiene rival en el mercado, ya que ues el único todo en uno de 4 canales del mercado, y además está incorporando una serie de funciones al dispositivo que sencillamente lo ponen lejos de productos como el famoso todo en uno XDJ-RX2. La integración con software profesional de iluminación, vídeo para espectáculos o aplicaciones profesionales de sincronía, es algo que los rivales de Denon sólo ofrecen en los equipos más caros de su catálogo, y la integración con Tidal y otros servicios de streaming, sencillamente no va a poder integrarse en los actuales productos hardware de la competencia -sí en su software, evidentemente- y tendrá que llegar en la siguiente generación que saquen, por tanto esta vez Denon se ha puesto por delante. Obviamente esto no tendría ningún sentido en un aparato cargado de errores o que fuera de baja calidad, pero este no es el caso ya que el Prime 4 tras varias actualizaciones de firmware funciona realmente bien y su calidad de construcción es francamente robusta. 

Centrándonos en el producto y obviando las comparaciones con la competencia, es complicado encontrar cosas en el Prime 4 con las que uno se sienta incómodo o a las que no sea capaz de acostumbrarse. Es bastante ágil manejando las unidades de almacenamiento -aparte de que puedes instalar una en su interior-, su interfaz en pantalla no requiere excesivo entrenamiento para conocerla, los controles son robustos y fáciles de identificar, la información en pantalla es clara, el sonido es adecuado, cuenta con montones de funciones extra, y en un futuro cercano todo pinta a que se llevará muy bien con algunos software DJ bien conocidos. 

Se le podría pedir más, se le podría pedir poder usar los efectos del aparato con cualquier fuente externa de sonido -quizá no poder hacer esto sea su mayor defecto- o haber integrado conexiones auxiliares para envío y retorno de efectos, y también se le podría pedir que el software interno de la máquina permitiera gestionar el copiar archivos de la librería musical entre los dispositivos de almacenamiento, algo que no me termino de explicar cómo está ausente en algo que básicamente es un ordenador para DJs. Pero no se puede tener todo, y cuando se puede, frecuentemente es pagando un precio mayor.

El producto es altamente recomendable para DJs de discomóvil y fiestas itinerantes, instalaciones fijas en lugares donde no cuenten con un presupuesto elevado, y sencillamente perfecto para tenerlo en casa. El dispositivo llegó a mercados extranjeros antes que a España, y ha recibido muy buenas críticas por parte de los primeros usuarios que lo han adquirido, muchos de ellos pertenecientes al grupo de profesionales de las discomóviles, y por supuesto tiene aún mucho margen de ampliación de funciones. 

Lo mejor:

  • Construcción de calidad enteramente profesional. 
  • Muy completo en funciones, curva de aprendizaje fácil de abordar.
  • Único en el mercado por su capacidad de reproducir internamente a 4 canales.
  • Funciones complementarias de uso profesional excelentes, como la integración con Tidal, Soundswitch, Resolume o Timecode Sync. 

Lo peor:

  • Los efectos no se pueden usar con fuentes externas.
  • No permite gestionar archivos de las unidades de almacenamiento.